Guerra de chips: Qualcomm se tambalea, MediaTek contraataca

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La industria móvil está que arde. Intel, MediaTek, TSMC y Samsung buscan imponer sus diseños en un mercado en franco crecimiento. El objetivo: derrocar a Qualcomm como fabricante líder.

 

La industria de procesadores móviles está experimentando por estos días una severa reacomodación impulsada por una serie de factores que van desde las bajas ventas de Qualcomm, el coqueteo de Intel a Apple para incluir un procesador de su marca en el próximo iPhone y la feroz arremetida de MediaTek, que todos los días gana más terreno, especialmente en la gama alta, con sus nuevos chips de cuarta generación (LTE).

 

En los últimos dos años las cosas no han sido fáciles para Qualcomm, el mayor fabricante de chips móviles norteamericano, que pasó de tener una increíble cuota de mercado del 95% en 2013 a 66% en 2015, con números cada vez más decepcionantes. Su trimestre más reciente (Q4/2015) que finalizó en Octubre 31, cerró con una caída interanual del 18% en ingresos y una reducción del beneficio neto del 44% hasta los 1.100 millones de dólares. La consecuencia inmediata: una pérdida del 15% de valor de la acción un día después del informe de resultados.

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Debido a que la mitad de las ventas de Qualcomm se genera en China, el fabricante ha comenzado a presionar a constructores locales como ZTE Corporation, TCT Mobile (Alcatel OneTouch) y Huawei a firmar nuevos acuerdos de licencia de patentes a largo plazo; vale la pena recordar que gran parte de los beneficios de Qualcomm provienen de sus patentes de tecnología inalámbrica, que le permiten cobrar regalías sobre las ventas de equipos que contengan sus procesadores.

 

Sin embargo, Lenovo y Xiaomi, los dos principales fabricantes de smartphones chinos, decidieron aplazar hasta 2016 la firma de acuerdos de licencia por el uso de chips Qualcomm, lo que ha colocado al productor norteamericano entre la espada y la pared.

 

MEDIATEK GANA TRACCIÓN

Uno de los culpables del descenso de Qualcomm es MediaTek, un productor de taiwanés cuyos chipsets vienen incorporados en la mayoría de teléfonos básicos (feature phones) gracias a que brindan una acertada combinación de precio y rendimiento. Esta condición le ha ayudado a ganar tracción para ascender poco a poco hacia el mercado de gama media y alta.

 

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Mediatek ostenta hoy el 17% del market share y tiene planes de dominar más del 40% del mercado LTE en China este año, luego de abrir oficinas de investigación y desarrollo en Oulu (Finlandia), San Diego (EEUU) y Bangalore (India), instalaciones que indudablemente le ayudarán a fortalecer sus capacidades para brindar un portafolio diversificado más allá de los celulares y tabletas.

 

TENDENCIA: CHIPS PROPIOS

Ahora bien, en un intento por dejar de depender de terceros proveedores para dotar a sus dispositivos, Samsung optó por utilizar su procesador Exynos en varios de sus teléfonos distintivos incluyendo al Galaxy S6, S6 Edge, Note Edge y Note 4. Tabletas como la Tab S, NotePro y TabPro, así como los portátiles Chromebook y algunas cámaras y cajas de TV también llevan el procesador de la firma surcoreana.

 

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La incorporación de chips propios en cada vez más modelos, sugiere que Samsung dejará de utilizar al Snapdragon de Qualcomm como su procesador preferido. La razón de esto es que los asiáticos están cansados de tener que pagarle regalías hasta de un 5% a Qualcomm por el precio de venta de cada terminal. Según el diario Korea Times, Qualcomm se ha embolsillado más de 9.000 millones de dólares provenientes de la venta de terminales Galaxy.

 

La incorporación de chips propios en cada vez más modelos, sugiere que Samsung dejará de utilizar al Snapdragon de Qualcomm como su procesador preferido.

 

QUALCOMM, EN LLAMAS

Además, en los últimos meses Qualcomm no ha logrado impresionar a los fabricantes de smartphones debido al problema de sobrecalentamiento de su chip estrella, el Snapdragon 810, que causa incidentes de desempeño haciendo que los celulares se vuelvan lentos como en el caso del HTC One M9 y el Sony Xperia Z3+. Ante este panorama, Huawei también echó mano de su procesador Hi-Silicon Kirin para dotar a su nuevo P8, mientras que otros como Meizu, Lenovo, Google, Identity y HP confiaron en el Exynos de Samsung para impulsar a sus equipos.

 

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Para rematar, el nuevo Snapdragon 820 (fabricando por Samsung y no por TSMC) también ha reportado incidentes de sobre calentamiento, a pesar de estar fabricado en 14 nanómetros (nm), una tecnología diferente a la del polémico 810 y que supuestamente no presentaría problemas de temperaturas elevadas.

Para rematar, el nuevo Snapdragon 820 también ha reportado incidentes de sobrecalentamiento.

 

TSMC, EL ELEGIDO DE APPLE

El procesador de un smartphone es –de lejos- el componente más crucial para el desempeño, ya que además de ser el responsable por que se ejecuten todas las funciones, debe ser capaz de gestionar la energía, grabar video, proveer gráficas en pantalla y distribuir eficientemente los recursos.

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Para dotar al iPhone 6s y 6s Plus, Apple encargó a dos gigantes de la fundición de semiconductores para que construyeran los chips A9 y A9X: TSMC y Samsung; sin embargo, varios laboratorios de pruebas descubrieron que los iPhones con procesadores TSMC tienen mayor desempeño que los equipados con los A9 de Samsung. Este incidente, bautizado como ‘chipgate, consiste en que los chips A9 de Samsung son menos eficientes a la hora de ahorrar batería comparados con los de TSMC.

 

Según los reportes, la brecha de rendimiento, así como la duración de la batería entre ambos modelos de chips obligó a Apple a entregarle la exclusividad de fabricación a TSMC para construir el nuevo chipset A10 con que vendrá equipado el iPhone 7 y las iPads que saldrán a la venta en 2016.

 

INTEL TAMBIÉN QUIERE…

Para redondear la faena, Intel Corporation también quiere construir los chips del iPhone y dispuso de un ejército de 1.000 personas para desarrollar el 7360 LTE, el módem que supuestamente vendrá integrado en el iPhone 7. La idea es que Apple utilice los SoC de Intel y estos módems en futuros dispositivos.

 

Todos sabemos que la capacidad de Intel en fabricación de microchips es superior a la de muchos competidores, especialmente porque mientras Samsung y TSMC ofrecen procesos de 14 nm, sus interfaces tienen una densidad de 20 nm, algo supremamente avanzado en esta industria.

Todos sabemos que la capacidad de Intel en fabricación de microchips es superior a la de muchos competidores. 

 

Casi desde su nacimiento, Intel ha tratado por todos los medios de desprestigiar la arquitectura ARM a favor de sus chips Core M con tecnología Broadwell. Según ellos, sus chips son entre 2 y 3 veces más rápidos que los Qualcomm Snapdragon y es posible que lo sean; sin embargo, los procesadores Intel son más costosos y por ende, menos atractivos para los fabricantes en masa, que quieren llegar al usuario final con equipos realmente asequibles.

 

Pero seamos sinceros, el hecho de que Intel hubiera sido el supremo dominador de procesadores para PCs y servidores no significa que también lo pueda ser en dispositivos móviles, ya que se dejó coger ventaja de Qualcomm y MediaTek, que aprovecharon la arquitectura ARM y la llevaron a los bolsillos de una forma eficiente y económica.

 

Pero seamos sinceros, el hecho de que Intel hubiera sido el supremo dominador de procesadores para PCs y servidores no significa que también lo pueda ser en móviles.

 

GOOGLE NO PODÍA FALTAR

Para rematar, Google también quiere meterse en la batalla y anunció que está buscando un proveedor que le fabrique sus propios chipsets para que las futuras versiones de Android tengan mayor integración entre software y hardware. La idea es evitar la fragmentación técnica que afecta al sistema operativo al introducir una mayor memoria caché, cámaras más veloces y sensores de profundidad, lo cual brindará mejores experiencias de usuario así como un sistema más optimizado.

 

Todo apunta a que los nuevos System on Chip (SoC) serían diseñados tanto por miembros de Google como por alguno de sus socios, con microchips específicos para diversas funciones del sistema. Sin embargo, aún no está muy claro cuál podría ser el proveedor. Algunas analistas indican que Qualcomm es un buen candidato.

 

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Sea cual fuere el elegido, lo cierto es que esta guerra móvil generará cambios sísmicos en la experiencia del usuario quien finalmente será el más beneficiado en términos técnicos y económicos, ya que –como la tendencia es utilizar procesadores propios- los costos se abaratan y la integración será más fluida, algo a todas luces sorprendente en una industria acostumbrada a pasarle la factura por investigación y desarrollo al consumidor final.

 

 

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  • Fuente: Revista IT Manager
  • Autor: Orlando Gómez
  • Imágenes: MediaTek, Lenovo, Alcatel OneTouch

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  • Asdrubal

    Que gran artículo, una buen año nos espera con terminales más potentes y mejores, la verdad lo que Qualcomm hace de las regalías es una bajeza, ya que el consumidor final termina pagando esas regalías.

  • Maestro y querido amigo Orlando, qué magnífico panorama. Detallado y riguroso. Un gran abrazo

    • Orlando Gómez

      Alvarito, gracias. Y bienvenido!

  • Orlando Gómez

    Asdrubal, en efecto, las regalías de Qualcom son desorbitantes.

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